09302022Headline:

“Oak Fire”: l’incendie géant se propage rapidement en Californie.

Après avoir parcouru quelque 6 800 hectares de végétation, le “Oak Fire” continuait, lundi, de se propager à un rythme toujours “très rapide” dans le centre de la Californie, aux États-Unis. L’incendie n’est contenu qu’à hauteur de 10 % et menace quelques milliers d’habitations.

Soutenus par 17 hélicoptères, plus de 2 500 pompiers combattaient, lundi 25 juillet, les flammes d’un incendie explosif qui continuait de se propager à un rythme toujours “très rapide” dans les collines boisées du centre de la Californie, près du célèbre parc national de Yosemite.

L’incendie, baptisé “Oak Fire”, s’est déclaré vendredi près de la petite ville de Midpines et avait déjà parcouru quelque 6 800 hectares de végétation, selon le dernier bilan disponible, lundi matin.

Déjà devenu le plus gros feu de forêt californien de la saison, “il avance très rapidement et la fenêtre de réaction pour évacuer les gens est limitée”, a expliqué sur la chaîne CNN Jon Heggie, un responsable des soldats du feu californiens. Selon l’expert, la vitesse de progression et le comportement de cet incendie sont “vraiment sans précédent”.

“Les flammes atteignaient jusqu’à 30 mètres de haut”, a assuré David Lee, un évacué, au journal Santa Cruz Sentinel. L’homme de 55 ans figurait parmi les premières personnes évacuées vendredi et pense que sa maison a été engloutie par l’incendie.

“Il fonçait droit vers nous. Ce feu est de loin le plus rapide que j’ai jamais vu”, a ajouté David Lee.

Le “Oak Fire” n’était contenu qu’à hauteur de 10 % lundi, après avoir détruit une dizaine de bâtiments mais les secours redoutent que ce bilan ne s’alourdisse rapidement.

L’incendie menace quelques milliers d’habitations dans de petites localités rurales du comté de Mariposa, sur les contreforts de la Sierra Nevada, où plusieurs milliers de personnes restaient sous le coup d’ordres d’évacuation. Quelque 3 000 personnes ont été évacuées jusqu’à présent, ont déclaré des responsables. Mais certains habitants refusent de partir, voulant protéger leur maison.

L’incendie, qualifié de “mégafeu” par Jon Heggie, est notamment alimenté par une faible humidité, des arbres morts et buissons desséchés dans cette région soumise, comme la majeure partie de la Californie, à une sécheresse chronique.

“Nous avons également une forte ‘mortalité’ des arbres dans le comté de Mariposa, donc beaucoup d’arbres morts sur pied, beaucoup d’arbres morts qui sont au sol”, a expliqué Jonathan Pierce, un porte-parole des pompiers.

“C’est un résultat direct du changement climatique”, a estimé le responsable des pompiers. “On ne peut pas avoir dix ans de sécheresse en Californie et s’attendre à ce que les choses ne changent pas.”

Le parc de Yosemite, l’un des plus célèbres du monde, avait subi mi-juillet un incendie dont les flammes avaient menacé ses séquoias géants. Ces arbres, pour certains millénaires, ont été dans l’ensemble préservés grâce notamment à des feux dirigés menés depuis des décennies dans ces bosquets pour diminuer le combustible au sol.

Déclaré le 7 juillet, l’incendie en question n’était toujours pas totalement éteint lundi.

L’Ouest américain a déjà connu ces dernières années des feux de forêt d’une ampleur et d’une intensité exceptionnelles, avec un très net allongement de la saison des incendies, phénomène que les scientifiques attribuent principalement au changement climatique.

L'”Oak Fire” est l’une des manifestations les plus dramatiques de la vague de chaleur qui a touché les États-Unis ce week-end. À proximité de l’incendie, les températures devraient atteindre les 37°C lundi, selon les prévisions. Des températures similaires voire supérieures étaient encore prévues dans le centre des États-Unis (Oklahoma, Kansas, Arkansas) et même la côte du nord-ouest du pays, généralement fraîche et très humide, n’était pas épargnée.

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